Het mag geen strategiewijziging heten. De investeringen blijven, zoals vanouds, breed gespreid. Maar de Haagse participatiemaatschappij Ecart, met textiel­magnaat Jan Zeeman als bekende deelnemer, gaat wel accenten leggen. Ging het miljoenen­kapitaal voorheen naar bedrijven in de oude economie, nu staat de investeerder ook nadrukkelijk open voor de informatie- en technologiesector.

logo-minox-jpgDe keuze wordt onderstreept met de overname die Ecart vandaag wereldkundig maakt: de acquisitie van Minox Software in Veenendaal. Voor deze maker van boekhoudprogramma’s legt Ecart zo’n € 2,5 mln op tafel. Het is in betrekkelijk korte tijd de derde deelneming in de IT-sector. Eerder nam Ecart belangen in Login Consultants en ShipitSmarter. ‘Onze investeringen in de technologiehoek nemen een grote vlucht’, zegt Rolf Metz (45), directeur en aandeelhouder van LPM Trace, de statutair eigenaar van Ecart.

Strikte eisen

De investeerder heeft daar lang mee gewacht. Eerder toehappen was niet mogelijk omdat de sector niet voldeed aan de eisen die Ecart aan participaties stelt. De pioniers in de IT hadden geen geld om mee te investeren en konden niet bogen op een grote staat van dienst. Dat is nu anders. De automatiseerders waar Ecart geld in stopt, hebben een positieve kasstroom en de directies participeren volop mee. ‘De automatiseringsbranche is voor ons een normale business geworden’, verklaart Metz.

Dat er serieus geld te verdienen valt, laat Ecart zien met BVA Auctions, dat met toepassing van IT is uitgegroeid tot het grootste internetveilinghuis in Nederland. Na vijf jaar is deze deelneming verkocht aan Bencis Capital met een nettorendement van 57,3% per jaar. Het is een van de grootste klappers uit de ruim twintigjarige geschiedenis van Ecart.

Bij de aankoop van BVA in 2009 betaalde Ecart de gangbare multiple van vijfmaal het bedrijfsresultaat (ebit). Die factor ligt nu, na een onafgebroken groei van de veilingomzet, een stuk hoger. Hoeveel wil Metz niet zeggen. Het bevestigt wel een oude wijsheid: sterk groeiende bedrijven, ook in de IT, gaan tegen hogere multiples van de hand.

Nieuwe internetbubble?

Bang voor een nieuwe dotcom-bubble is Metz niet. De softwarebedrijven in portefeuille zijn redelijk conjunctuurongevoelig. Minox heeft voor zijn boekhoudmodules 5000 afnemers onder administratiekantoren en ondernemers in het mkb. Dat moet een stabiele basis bieden. En Login Consultants heeft eigen software ontwikkeld die tot standaard is verheven door grote branchegenoten in de VS, waaronder Microsoft, Citrix en VM Ware. De omzet uit de softwareabonnementen laat een jaarlijkse verdubbeling zien. Login-oprichter Eric-Jan van Leeuwen is naar Silicon Valley verhuisd om ter plekke de grote klanten te kunnen bedienen.

Gespecialiseerde concurrentie

Ecart moet het in de IT-sector opnemen tegen andere, gespecialiseerde fondsbeheerders zoals Main Capital en Newion Investments. Ook zij zitten allerminst stil. Main maakte juist afgelopen week bekend een meerderheidsbelang te hebben verworven in softwarehuis OnGuard, terwijl Newion in 24iMedia, een ontwikkelaar van tv-app’s, stapte. ‘We vissen met zijn allen in dezelfde vijver’, erkent Metz. Maar van een prijsopdrijvend effect is volgens hem geen sprake. ‘De behoefte aan kapitaal is vele malen groter dan het aanbod. Menig directeur-grootaandeelhouder wil, nu de crisis wegebt, zijn bedrijf verkopen of expanderen. In beide gevallen is er geld nodig.’

Anders dan Main en Newion blijft Ecart een algemeen participatiefonds met gespreide belangen in onder meer detachering, verpakking en facilitaire dienstverlening. Ecart heeft € 30 mln in beheer, bijeengebracht door dertig gefortuneerde (oud)ondernemers. Sinds de oprichting in 1993 komt het gemiddelde nettorendement uit op 11% per jaar. In de crisisjaren bleef het resultaat achter door een lagere waardering van de portefeuille en twee faillissementen, te weten Giralis (behandeling van dyslexie) en handelsonderneming Atlas Magnetics. Ook moest Ecart met verlies afscheid nemen van De Vrijbuiter, een keten van kampeerwinkels.

Bron: Financieel Dagblad